Tom Alberg, 1940-2022 : le premier investisseur d'Amazon était un champion de la technologie Pacific Northwest

Tom Alberg, 1940-2022 : le premier investisseur d’Amazon était un champion de la technologie Pacific Northwest

Tom Alberg s’adresse à la foule lors de la célébration du 20e anniversaire de Madrona Venture Group au MOHAI à Seattle en octobre 2015. (GeekWire Photo/Kevin Lisota)

Tom Alberg, un chef d’entreprise et civique de Seattle qui a joué un rôle essentiel dans la création d’industries allant du commerce électronique aux communications sans fil, est décédé paisiblement chez lui vendredi. Il avait 82 ans.

Investisseur, avocat et défenseur de la technologie du nord-ouest du Pacifique, Alberg était connu à l’échelle nationale pour son investissement précoce dans Amazon et son rôle de longue date au sein du conseil d’administration de l’entreprise. Mais dans sa ville natale bien-aimée de Seattle, son héritage s’étend bien au-delà du lancement de l’une des entreprises les plus influentes au monde.

Alberg était un éminent avocat d’entreprises aérospatiales et technologiques, et vice-président exécutif de McCaw Cellular Communications, une entreprise de télécommunications innovante. Il a cofondé le Madrona Venture Group, une centrale de capital-risque qui a alimenté la croissance de certaines des entreprises technologiques les plus connues de la région. Il a joué un rôle central dans la création de l’Alliance des anges, aidant à donner à d’innombrables startups en démarrage la possibilité de réussir à long terme.

À travers tout cela, Alberg a développé une réputation de visionnaire, un acteur clé dans les coulisses des entreprises régionales et des initiatives civiques, un humble moteur qui était naturellement optimiste et porté par la promesse de l’avenir.

“Tom a vu quelque chose sur Amazon avant la plupart des gens”, a écrit le fondateur d’Amazon, Jeff Bezos, dans une lettre de 2020 marquant le 25e anniversaire de Madrona.

“Je pense que c’était parce qu’il partageait ma vision selon laquelle Internet était une force perturbatrice qui pouvait améliorer la vie des entreprises et des gens”, a-t-il déclaré. « Nous vendions des livres, mais nous étions une entreprise technologique dans l’âme et nous avons eu l’opportunité d’utiliser une technologie révolutionnaire pour créer une meilleure expérience client. Alors il nous a fait un chèque.

Alberg a siégé au conseil d’administration d’Amazon pendant 23 ans, démissionnant en 2019.

“Ses réalisations professionnelles et civiques ont été nombreuses”, PDG d’Amazon andy jassy a-t-il déclaré dans un tweet samedi. « Mais ce qui m’a le plus impressionné, c’est son caractère : humble, intègre, missionnaire, soucieux de sa communauté, aussi bon que tout le monde. J’ai beaucoup appris de Tom. Ça va me manquer.

Les proches d’Alberg ont loué son engagement envers sa communauté et son dévouement envers sa famille, qui comprenait cinq enfants. Il a occupé des postes de direction pour le Pacific Science Center, l’Intiman Theatre et la Technology Alliance. Il a fondé le Oxbow Farm and Conservation Center à but non lucratif et une cave prestigieuse.

“Grâce à son travail, sa vision et son humanité, il a eu un impact profond à la fois sur notre industrie et sur notre communauté”, a déclaré le PDG de Microsoft. Satya Nadella dit-il samedi.

Alberg est resté actif dans de nombreuses organisations jusqu’à ce qu’il subisse un accident vasculaire cérébral l’année dernière. Ses rôles récents comprenaient son implication dans Challenge Seattle, une coalition de PDG locaux de premier plan qui s’attaque à des problèmes régionaux difficiles tels que l’itinérance et les inégalités en matière d’éducation.

L’un des amis et collègues de longue date d’Alberg, John Stanton, président des Seattle Mariners, vétéran de l’industrie du sans fil et investisseur, l’a décrit comme « curieux, farouchement intelligent mais doux », dans l’avant-propos du livre d’Alberg de 2021, « Flywheels ».

«En tant qu’avocat, cadre, membre du conseil d’administration, investisseur et, surtout, en tant qu’entrepreneur social impliqué dans tout, des véhicules autonomes à l’agriculture biologique en passant par les défis de l’itinérance, Tom a été l’une des coutures qui maintiennent ensemble la courtepointe du nord-ouest du Pacifique. a écrit Stanton, qui a travaillé avec Alberg chez McCaw Cellular.

Annonçant la mort d’Alberg, ses collègues de Madrona ont écrit que “Tom était tout simplement une personne incroyable … Il avait une vision immense et le courage de prendre des risques sans rechercher la vedette ou la reconnaissance de son impact personnel.”

Alberg n’a jamais cessé de penser à ce qui allait suivre. Au début des années 80, dans ce qui allait être les dernières années de sa vie, il commentait le potentiel de l’informatique quantique, commandait des études sur la promesse des voitures autonomes et écrivait un livre sur ce qu’il considérait comme le besoin critique de leaders technologiques et civiques de travailler ensemble pour le bénéfice mutuel de leurs communautés.

“C’est un homme qui ne voit que la vision”, a déclaré Chris Gregoire, PDG de Challenge Seattle et ancien gouverneur de Washington, en 2020. Pensez à une vision de l’avenir, il n’y a probablement pas grand-chose que nous ne pouvons pas accomplir.”

L’attrait des racines locales

Né en 1940, Alberg a grandi à une époque où beaucoup considéraient Seattle comme un avant-poste endormi alimenté par le bois et la pêche. Il est diplômé de Ballard High School, où il a été président de classe à deux reprises. Il a quitté la ville pour étudier à Harvard en tant que premier cycle, obtenant un diplôme en droit de l’Université de Columbia en 1965.

Il a pratiqué le droit à New York pendant un certain temps, mais était impatient de retourner dans sa ville natale, qui, pour un jeune Alberg, semblait plus propice aux opportunités que la Big Apple et ses structures commerciales et sociales bien ancrées.

Alberg a ramé dans une équipe de l’Université de Harvard, dont il a obtenu son diplôme en 1962. (Photo publiée avec l’aimable autorisation de la famille Alberg)

Alberg a rejoint la société qui est maintenant Perkins Coie, où il était conseiller principal des géants de l’aviation Boeing Company et Alaska Airlines, ainsi que des premières entreprises technologiques. À l’époque, Alberg était fasciné par la technologie grand public et a été l’un des premiers à adopter le magnétoscope et l’ordinateur Apple II.

“Notre maison était comme un chaudron du futur avec tous les gadgets”, a déclaré son fils John Alberg dans une précédente interview de GeekWire.

Alors qu’il était un avocat accompli, Alberg a été emporté par des aspirations entrepreneuriales qu’il a retracées jusqu’à son grand-père paternel suédois, qui avait émigré aux États-Unis des décennies plus tôt. Ainsi, en 1990, il rejoint McCaw Cellular, d’abord comme avocat puis comme chef d’entreprise. Quatre ans plus tard, McCaw a fusionné avec AT&T.

Alberg n’était pas sur le point de rejoindre une entreprise bureaucratique géante. Cependant, il avait hâte de rester dans l’innovation. L’année suivante, il a pris deux décisions audacieuses qui ont catapulté sa carrière et sa stature professionnelle.

1995, une année clé

En 1995, un débutant de Seattle nommé Jeff Bezos cherchait des investisseurs pour sa librairie virtuelle naissante. Alberg était l’une des personnes qu’il a contactées. Alberg ne connaissait pas grand-chose à Internet, “mais je savais quelque chose de McCaw, et je pensais que c’était un gros problème”, a-t-il déclaré à GeekWire dans une interview en 2020.

Avec les encouragements de son fils John, Alberg a investi dans le tour de table d’Amazon et a rejoint son conseil d’administration l’année suivante. Bezos a salué ses contributions lorsqu’Alberg a quitté le conseil d’administration après 23 ans de service.

“Son bon jugement va me manquer, sa profonde expérience dans les affaires et dans la vie, et sa vivacité d’esprit”, avait tweeté Bezos à l’époque. “C’est un homme d’affaires intelligent et un humain encore meilleur.”

Alberg a reconnu qu’il avait sous-estimé le potentiel d’Amazon, même lorsqu’il a décidé d’écrire ce chèque qui change la donne.

“Quand cela a commencé, je ne pense pas que Jeff ou aucun d’entre nous ait eu la moindre idée de la croissance d’Amazon”, a déclaré Alberg à GeekWire en 2019. “Nous pensions que vendre des livres en ligne avait de réelles possibilités, mais l’accent était mis sur les livres. . Peut-être pourrions-nous vendre des CD, éventuellement.”

Mais Amazon n’était pas le seul grand pari d’Alberg en 1995. Cette année-là, lui et trois amis : Bill Ruckelshaus, ancien directeur de l’US EPA à deux reprises et ancien directeur par intérim du Federal Bureau of Investigation ; Jerry Grinstein, ancien PDG de Burlington Northern Railroad and Delta; et le partenaire de Perkins Coie, Paul Goodrich, ont uni leurs forces pour créer ce qu’ils ont appelé le Madrona Investment Group, un véhicule pour soutenir d’autres entrepreneurs prometteurs du Nord-Ouest.

La photo de l’équipe Madrona 2020. Alberg est à gauche, debout. (Photo Madrone)

L’audace de la décision a encore surpris Alberg des décennies plus tard.

“Je ne sais pas pourquoi nous étions prêts à prendre ce risque”, a déclaré Alberg à GeekWire. Le groupe avait des moyens financiers, mais pas de grandes ressources. “D’une manière ou d’une autre, nous pensions, eh bien, nous ferions ces investissements et cinq ans plus tard, ils pourraient valoir quelque chose”, se souvient-il.

Madrona Venture Group, comme on l’appelle maintenant, a investi dans plus de 200 entreprises en démarrage, principalement du Nord-Ouest. Alors que certains ont échoué, 24 sont devenus publics et 50 ont participé à des fusions et acquisitions. L’entreprise gère 2,4 milliards de dollars.

Madrona a soutenu certaines des entreprises les plus importantes qui ont émergé de la région au cours des dernières décennies, telles que Smartsheet, Redfin, Apptio, Impinj, Qumulo, Turi, Highspot, SeekOut, Rec Room et autres, ainsi que certaines startups en dehors de la région. , comme un flocon de neige.

‘Qu’est-ce que ça va être’

À la fin des années 1990, l’optimisme d’Alberg envers sa ville natale dépassait même la portée de Madrona.

Il s’est donc associé à une autre liste de poids lourds : Bill Gates Sr., le père de Gates of Microsoft et un défenseur civique de longue date, et Tom Cable, un banquier d’investissement et investisseur fondateur d’Immunex. Ils ont envoyé une lettre à des amis et collègues les exhortant à envisager d’investir dans des startups. Le trio envisageait un “cercle vertueux” dans lequel des individus fortunés recycleraient une partie de leurs largesses dans des entrepreneurs locaux, alimentant la communauté des start-up.

Le résultat a été l’Alliance of Angels, un groupe de premier plan à l’échelle nationale et la plus grande organisation d’investissement providentiel du nord-ouest du Pacifique.

Un fait peu connu sur Alberg : il aimait les myrtilles, comme le montre ici avec sa petite-fille. (Photo gracieuseté de John Alberg)

Mais la passion d’Alberg pour la région s’est étendue au-delà de ses fondateurs de start-up et dans ses forêts et ses champs.

En grandissant, il a parcouru des sentiers boisés avec les Boy Scouts et a exploré les coins ruraux de Washington avec son père, qui a acheté des terres agricoles près de la rivière Snoqualmie et dans la vallée du Columbia.

Il a cultivé un pouce vert, et quand Alberg a eu sa propre famille, ils se sont installés dans l’un des quartiers les plus chics de Seattle : la communauté fermée de Broadmoor sur le lac Washington. Parmi les maisons méticuleusement conçues, Alberg a planté un potager dans son jardin au grand désarroi probable de certains voisins, mais pour le plus grand plaisir de ses enfants.

Les Alberg chérissaient leurs voyages d’été en voilier vers les îles San Juan et les eaux cristallines à l’est de l’île de Vancouver. L’arbousier à écorce de papier nommé d’après la société d’investissement d’Alberg est une icône des îles.

Au cours des dernières décennies, il a commencé à jouer un rôle plus important dans la gestion de certaines des terres initialement achetées par son père. Sa famille a planté des raisins de cuve sur leur propriété de la vallée du Columbia, ce qui a conduit à la genèse de Novelty Hill Januik Winery. Lui et sa deuxième épouse, Judi Beck, ont transformé il y a des années la ferme Oxbow de Snoqualmie en une organisation à but non lucratif qui accueille des écoliers et cultive des cultures durables et des plantes indigènes.

Alors que la technologie et l’agriculture peuvent sembler être des intérêts opposés pour Alberg, sa famille a vu la voie.

“Presque tout ce qu’il fait a à voir avec ce qui va arriver, qu’il s’agisse de planter un arbre qui ne mûrira pas avant 80 ans ou d’investir dans des voitures autonomes, ce dont il est très excité”, a déclaré sa fille Katherine Anderson en 2020. “Il croit juste en ce qui n’est pas encore arrivé.”

Alberg laisse dans le deuil sa femme, Judi Beck; leurs enfants Robert, Katherine, John, Carson et Jessica ; et ses quatre petits-enfants. Sa famille demande que des dons soient faits au nom d’Alberg à la ferme et au centre de conservation d’Oxbow.


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