Les Indiens adoptent le camping-car et contribuent à relancer le tourisme du pays

UNLorsqu’il a plu sur la rive du lac Umiam, dans l’État de Meghalaya, dans le nord-est de l’Inde, Rishab Baid et ses amis se sont accroupis dans leur confortable mobil-home, attendant que le temps se calme avant de se promener le long du vaste corps de l’eau entourée de collines verdoyantes.

Baid et ses compagnons de voyage, Nabendu Goswami et Kaushal Jain, tous âgés de 30 ans, ont grandi dans l’Assam, l’État le plus peuplé du pays dans le nord-est. Désormais installés à Bangalore dans le sud, les amis ont voulu renouer avec la région où ils ont passé leur enfance, tout en vivant une aventure en même temps. Leurs recherches en ligne les ont conduits à Camping Co, une startup indienne qui propose une variété de véhicules de camping, des 4×4 équipés de tentes aux camping-cars vintage.

Alors que le camping-car s’est implanté en Occident depuis des décennies, où il est devenu un symbole de liberté dans les années 1960, l’idée de partir en vacances en véhicule est étrangère à la plupart des Indiens. Dans un pays où la classe moyenne aspirante est en pleine croissance, les hôtels ont toujours été la préférence. “Si vous restiez dans une camionnette, on pensait que vous étiez dans un bidonville”, explique Adyasha Das, professeur associé à l’Institut indien du tourisme et de la gestion des voyages.

Le mauvais état des routes et l’absence de camps étaient également des préoccupations majeures.

Un véhicule de camping à quatre roues motrices garé avec vue sur des collines verdoyantes
Camping Co est l’une des neuf sociétés de location de camping-cars lancées en Inde depuis 2016. Photographie : Camping Co.

Maintenant, cela change. Au moins neuf entreprises proposant des locations de camping-cars ont été lancées en Inde depuis 2016, dont trois en 2020. Alors que le secteur touristique du pays tente de se reconstruire après avoir supprimé 14,5 millions d’emplois dans la pandémie de Covid-19, les camping-cars sont devenus une bouée de sauvetage potentielle, selon Travel. professionnels

LuxeCamper, basé à Bangalore, s’est associé à une société d’éco-lodges qui autorise les caravanes sur ses 15 sites dans l’État du sud du Karnataka, tandis que les voyageurs avec Camping Co peuvent s’installer dans l’une des 500 maisons et fermes privées. . Harsh Sharma, co-fondateur de Camping Co, basé dans la plus grande ville d’Assam, Guwahati, affirme que la flotte de l’entreprise était complète en mai de cette année, contre 60 % d’occupation le même mois en 2019. .

Parmi les autres startups figurent MotoGlampers dans l’État indien central de Chattisgarh et Carvaa, basée à Delhi.

L’amélioration des routes et la disponibilité de la couverture mobile dans la plupart des régions du pays ont contribué à alimenter le changement, explique Tiger Ramesh, fondateur de LuxeCamper, car les voyageurs peuvent sortir des sentiers touristiques sans être complètement coupés. La location d’un camping-car est également nettement moins chère que de payer une voiture de location et une chambre d’hôtel pour la nuit : les vans de Camping Co commencent à 32 £ par jour.

Les camps naissants de l’Inde ont souvent des toilettes et parfois des douches, dit Sharma, ainsi que des bornes de recharge pour les appareils électroniques.

Une camionnette garée près d'un lac éloigné avec un canot sur la rive
Le camping-car est devenu un moyen de voyager de manière indépendante dans des régions reculées de l’Inde. Photographie : Camping Co.

La pandémie a servi d’exercice de relations publiques pour les camping-cars, même si les dures fermetures de l’Inde ont empêché les gens de prendre la route. “Il y avait une compréhension des avantages de voyager seul, loin des hôtels et dans des endroits éloignés”, explique Ramesh.

Les camionnettes sont presque toujours pleines le week-end, dit Ramesh, et ce n’est que pendant la saison de la mousson que la demande baisse.

L’industrie du tourisme en Inde a besoin de toute l’aide possible. Le secteur employait environ 35 millions de personnes avant la pandémie et a contribué environ 194 milliards de dollars (162 milliards de livres sterling) à l’économie indienne en 2019, dont la majeure partie a été dépensée par les touristes nationaux, selon les données du gouvernement. Cependant, l’afflux de touristes nationaux a fortement chuté pendant la pandémie, passant de 2,3 milliards de voyages en 2019 à 610 millions en 2020.

Plusieurs États se sont tournés vers les voyages en caravane dans le but de relancer le tourisme. L’État du Kerala, dans le sud du pays, a ouvert son premier parc de caravanes en février et prévoit d’en installer 120 au total. Et les gouvernements du Kerala et du Karnataka proposent des prêts aux voyagistes qui souhaitent acheter des caravanes ou créer des parcs. Le Maharashtra permet aux gens d’utiliser n’importe quel parc ou propriété géré par le gouvernement comme site de caravane.

Das déclare : “Alors que les touristes indiens essaient de nouvelles choses, nous voyons l’industrie et les gouvernements s’adapter.”

L’essor des voyages en camping-car signifie que la population jeune de plus en plus mondiale de l’Inde peut découvrir chez elle ce qu’elle a goûté à l’étranger. Deena Sivadas avait fait un road trip en Nouvelle-Zélande. En janvier, elle a loué un camping-car avec son mari, Akhil, pour visiter les États d’Assam et de Meghalaya.

LuxeCamper basé à Bangalore.
L’amélioration des routes et une meilleure couverture mobile à travers le pays ont contribué à la popularité des vacances en camping-car. Photographie: Luxe Camper

Dans le parc national de Kaziranga en Assam, célèbre pour ses éléphants et ses rhinocéros, le couple a campé dans un village qui borde la réserve. “Nous avons pu voir les animaux se promener, interagir avec la nature, loin des autres touristes”, explique Akhil. “C’était mieux que n’importe quel safari.”

Alors que les touristes étrangers reviennent lentement en Inde après la pandémie, Ramesh espère que sa familiarité avec les camping-cars donnera un nouveau souffle à l’industrie. Mars, le dernier mois pour lequel des données sont disponibles, a enregistré le plus grand nombre de visites de touristes internationaux en Inde depuis au moins début 2021, bien que les voyages entrants restent nettement inférieurs à ceux de 2019.

Pendant ce temps, Sivadas et son mari disent que leur voyage en camping-car les a inspirés à planifier des vacances encore plus ambitieuses. Ils ont trouvé un service qui loue des motos pour les longs trajets. “Nous voulons voyager dans l’Himalaya”, explique Sivadas. « Nous voulons repousser nos limites encore plus loin.

Les amis Rishab Baid, Kaushal Jain et Nabendu Goswami sont assis sur un rebord rocheux près des chutes de Phe Phe dans l'État de Meghalaya.
De gauche à droite : Rishab Baid, Kaushal Jain et Nabendu Goswami près des chutes de Phe Phe, dans l’État de Meghalaya. Photographie: Rishab Baid

Notre carnet de voyage

Des noms: Rishab Baid, Kaushal Jain et Nabendu Goswami. Des siècles: 30

16 avril
11h :
Camping Co a livré notre camionnette Tata Xenon au domicile de Rishab à la périphérie de Guwahati. La camionnette était livrée avec trois tentes (deux intégrées et une supplémentaire), des sacs de couchage, un petit réchaud, des casseroles et des poêles.

14h30 : Nous J’ai atteint le lac Umiam après trois heures de route. La plus grande partie, soit 80 km, a été dépensée sur l’autoroute, mais les 16 derniers km se sont déroulés sur une piste de boue cahoteuse sans place pour que deux véhicules puissent passer. La camionnette a bien fonctionné et nous a emmenés au bord du lac, où nous nous sommes garés sur le terrain d’un hôtel. Nous avons rencontré un groupe de cyclistes dans la cinquantaine. L’un des membres du groupe était le propriétaire d’une célèbre boulangerie Guwahati que nous avions visitée en grandissant et il a partagé des histoires de ses voyages à travers le monde.

18h00 : Sous le clair de lune, le lac Umiam est impressionnant. Il a été créé en endiguant la rivière Umiam dans les années 1960 et s’étend sur 225 kilomètres carrés. Il est entouré de collines verdoyantes. Alors que la pluie tombait, nous nous sommes blottis dans la tente du haut.

Lac Umiam, Megalaya, Inde
La vue tranquille du lac Umiam, Meghalaya, où les amis ont campé leur première nuit. Photographie : Dinodia Photos/Alamy

17 avril
7h:
Nous avons quitté tôt le lac Umiam et avons traversé les collines verdoyantes de Jaintia, célèbres pour leurs cascades. Nous étions en route vers les meilleurs d’entre eux…

10h30 : « Phe phe » signifie paradis dans la langue jaïntienne locale. Et Phe Phe Falls a été à la hauteur de ce nom. Il y avait plusieurs autres touristes là-bas quand nous sommes arrivés après trois heures de route et une courte randonnée. Nous nous tenons sous la cascade, trempés. Rafraîchis, nous reprenons la route.

16h30 : Lorsque nous avons atteint notre destination, le village d’Amkoi, nous avons réalisé que nous avions un problème. Le dernier kilomètre était sur un flanc de montagne escarpé, à peine trois mètres de large. D’une manière ou d’une autre, nous sommes arrivés en sécurité et les villageois nous ont donné du riz et du dal. Puis nous entamons une balade vers le village de Shnongpdeng sur les rives de la rivière Dawki. Alors que nous marchions sur le sentier étroit avec des bois épais de chaque côté, le soleil a commencé à se coucher et nous avons utilisé les lampes de poche de notre téléphone pour trouver notre chemin.

18h30 : Nous arrivons à la ville de Shnongpdeng et la rivière Dawki, qui marque la frontière entre l’Inde et le Bangladesh. Nous avions apporté des tentes de notre camion et campé sur la rive du fleuve pendant la nuit.

18 avril
6h30 du matin:
Nous sommes retournés à pied à Amkoi, nous demandant comment notre camion reviendrait au sommet de la pente à l’extérieur de la ville.

8h30 : Un sauveur ! Un villageois d’Amkoi qui connaissait bien les routes a conduit notre camion jusqu’au sommet et nous avons commencé notre voyage de retour.

10h30 : Nous sommes arrêtés à Jowai, le siège du district. Montañoso, comme le reste de la région, est une ville animée avec un riche patrimoine culturel. Contrairement à la plupart de l’Inde, la communauté locale suit des pratiques matriarcales, où les filles héritent des biens familiaux. C’était un répit bien mérité pour nous : nous avions besoin d’une douche, alors nous avons loué une chambre d’hôtel pour quelques heures, nous nous sommes reposés, puis nous avons pris la route.

15h30 : Notre dernier arrêt : le restaurant Jiva Veg à Nongpoh. Nous avons mangé des dosas chauds, des sandwichs et des frites. Il était temps pour le dernier tronçon de notre voyage de retour à Guwahati.

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