Célèbre pour le bonheur et les limites du tourisme, le Bhoutan va tripler les frais de visite

Célèbre pour le bonheur et les limites du tourisme, le Bhoutan va tripler les frais de visite

Le petit royaume bouddhiste du Bhoutan, à l’est de l’Himalaya, souvent appelé “le dernier Shangri-La” pour son abondance de beauté naturelle, son développement durable et son riche patrimoine culturel, a longtemps résisté aux retours financiers rapides du tourisme des masses en faveur de conservation. L’approche est alignée sur une philosophie culturelle où la richesse et la prospérité du pays sont mesurées, à travers un indice national de bonheur, comme une alternative au produit intérieur brut.

Depuis 1974, l’année où les étrangers ont été autorisés pour la première fois à visiter le Bhoutan, le pays a mis en place une politique touristique unique “de grande valeur, à faible volume”, qui oblige les visiteurs internationaux à payer au moins une redevance journalière de 250 $ qui couvre l’hébergement, les repas, un guide touristique obligatoire et comprenait des « frais de développement durable » de 65 $ pour le gouvernement. L’approche de type forfait visait à préserver les ressources naturelles du pays en limitant le nombre de visiteurs internationaux et en contrôlant leurs déplacements. Alors que certains touristes se sont plaints de la mauvaise plomberie de l’hôtel, de la lenteur de l’accès à Internet et de la nourriture fade, beaucoup ont apprécié la facilité des visites prédéterminées.

Alors que le gouvernement bhoutanais se prépare à rouvrir ses frontières le 23 septembre, il a remanié le système touristique et augmentera considérablement le coût des visites. Les visiteurs n’ont plus besoin de faire un voyage à forfait, mais devront désormais payer des frais quotidiens de 200 $ directement au gouvernement et payer séparément leur hébergement, leurs repas, leurs visites et autres frais de voyage. La nouvelle politique, selon les responsables, renommera le Bhoutan comme “une destination exclusive”, attirant des “touristes exigeants” qui auront accès à une gamme plus large de services de meilleure qualité.

“Covid-19 nous a permis de redémarrer, de repenser comment le secteur peut être mieux structuré et exploité, afin qu’il profite non seulement au Bhoutan économiquement, mais aussi socialement, tout en maintenant une empreinte carbone faible”, a déclaré le Dr Tandi Dorji, du Bhoutan. . Ministre des affaires étrangères et président du Conseil du tourisme du Bhoutan. « À long terme, notre objectif est de créer des expériences à haute valeur ajoutée pour les visiteurs et des emplois professionnels bien rémunérés pour nos citoyens. ”

Mais de nombreux voyagistes expriment leur inquiétude face au changement. Ils craignent que la nouvelle structure ne les laisse sans affaires, ne sachant pas s’ils pourront attirer un nombre suffisant de touristes avec le tarif plus élevé, ou si les touristes auront même besoin de leurs services maintenant qu’ils auront le choix. pour réserver directement auprès des hôtels, des guides touristiques, etc.

“Juste au moment où nous pensions voir la lumière au bout du tunnel après deux ans et demi de faillite, le projet de loi d’amendement du gouvernement sur le tourisme nous a replongés dans le noir et nous ne savons pas comment le faire” a déclaré Pelden Dorji, PDG de Bhutan Travel Club, une entreprise spécialisée dans les voyages d’aventure.

M. Dorji a déjà reçu des annulations de groupes qui avaient réservé, mais non payé, des forfaits de voyage prévus pour la fin de l’année. Il a dit que les membres du groupe estimaient qu’ils ne pouvaient pas justifier de payer les 200 $ supplémentaires par jour en plus des autres dépenses qui avaient été convenues dans le cadre du forfait précédent.

En vertu de la politique précédente, toutes les réservations et tous les paiements devaient être effectués par l’intermédiaire de voyagistes locaux enregistrés, qui étaient tenus d’organiser un itinéraire préétabli avec des dates fixes et des escales pour la nuit.

“C’est essentiellement un voyage à forfait qui vous permet de voir un coin de paradis authentique et intact tout en vous protégeant d’être envahi par les touristes”, a déclaré Megan Petersen, 44 ans, une maquilleuse basée à Londres qui a visité le Bhoutan en 2017. “C’est génial et les endroits avec des problèmes de surtourisme devraient utiliser le même modèle.

Mme Petersen a passé huit jours à explorer le Bhoutan avec sa sœur, à parcourir des forêts et des prairies de montagne, à faire de la randonnée jusqu’à des temples à flanc de falaise et à rencontrer des communautés locales dans des villages reculés. Tout au long de leur périple, ils ont campé et logé dans des hébergements rudimentaires trois étoiles. Tout était inclus dans votre forfait.

“L’hébergement et la nourriture étaient assez moyens, mais cela a ajouté à l’expérience de pouvoir découvrir la vraie communauté et la culture sans le faux traitement touristique”, a déclaré Mme Petersen. “Ce qui rend le Bhoutan si spécial, c’est la gentillesse et la spiritualité de ses habitants, ainsi que leur profond amour et respect pour la nature et leur terre.”

Les responsables gouvernementaux affirment que la politique précédente décourageait les dépenses supplémentaires, car de nombreux agents de voyages organisaient leurs activités de voyage, leur nourriture et d’autres offres de manière à ne pas dépasser le tarif quotidien de 250 $ ; la pratique a effectivement fait du taux minimum de la politique le maximum.

“La politique a causé plus d’incompréhension que de compréhension et a entraîné la réduction des services que nous pouvons potentiellement offrir”, a déclaré le Premier ministre Lotay Tshering.

Dans le cadre du projet de loi révisé sur le tourisme, qui a été approuvé par le parlement du Bhoutan le mois dernier, le Bhoutan pourra réinvestir “dans l’amélioration de la qualité des produits touristiques, notamment en termes de formation de nos guides, d’amélioration de la qualité de nos hôtels, restaurants et alimentation”. , tout en préservant l’environnement vierge que nous avons pour les générations à venir », a déclaré le Premier ministre.

L’une des principales priorités du gouvernement, a déclaré le Dr Tshering, est d’investir dans les infrastructures de gestion des déchets et de protéger les corridors biologiques, les parcs naturels et les principaux biens culturels du Bhoutan. La constitution du Bhoutan stipule que 60 % des terres du pays doivent être couvertes de forêts et maintient des lois strictes pour protéger et maintenir son statut négatif en carbone.

“Tout cela coûte de l’argent”, a déclaré le Dr Tshering.

Alors que les représentants des voyages bhoutanais avaient espéré certaines réformes de la politique touristique du pays, la triple augmentation de la taxe de développement durable par le gouvernement a été un choc, beaucoup craignant que le nouveau modèle n’attire les touristes vers des destinations moins chères à un moment où le pays est désespéré pour le tourisme. . dollars pour stimuler leur rétablissement post-pandémique.

Les revenus du tourisme sont un contributeur clé à l’économie du Bhoutan, représentant 6% du produit intérieur brut du pays. Quelque 29 000 touristes ont visité le Bhoutan en 2020 avant la fermeture des frontières en mars de la même année, générant 19 millions de dollars de revenus. En 2019, 315 599 touristes ont visité, rapportant à l’industrie du tourisme 225 millions de dollars, selon le Conseil du tourisme du Bhoutan. Le royaume a assoupli ses restrictions de voyage plus tôt cette année, autorisant les visiteurs étrangers au cas par cas et les obligeant à se mettre en quarantaine.

Les voyagistes soutiennent que le cadre du forfait minimum a incité les touristes en incluant tous les services essentiels.

“Tout le monde se demande, ‘Pourquoi réparer quelque chose qui n’est pas cassé?'”, a déclaré Lotay Rinchen, co-fondateur de l’agence de voyage Bridge To Bhutan, Bespoke Mindful Journeys. “Il protégeait l’industrie du voyage et assurait un certain niveau de qualité et d’activité”, a-t-il déclaré à propos du système précédent.

M. Rinchen a toujours été en faveur de l’augmentation du prix du tarif minimum. Mais sans l’exigence de structure d’emballage, il prévoit que la marque Bhoutan sera plus difficile à vendre. Il a commencé à explorer la possibilité d’offrir des produits de luxe pour attirer les touristes prêts à payer les prix les plus élevés, tels que des hébergements de charme élégants, des retraites de bien-être et du glamping de luxe. Auparavant, les touristes pouvaient payer plus pour des hôtels haut de gamme comme le Taj Tashi et Le Méridien Thimphu, mais beaucoup choisissaient les options de base incluses dans le forfait journalier minimum.

“Ce n’est pas le bon moment. L’économie du Bhoutan est en mauvais état, et nous espérions ouvrir le tourisme et recommencer à gagner des devises, mais cette augmentation de prix éloignera les touristes », a déclaré M. Dorji du Bhutan Travel Club, ajoutant que le nouveau modèle pourrait plaire à un groupe démographique de touristes touristiques plus âgé qui “passerait d’un hôtel de luxe à un autre, sans connaître le mode de vie bhoutanais”.

Le Premier ministre a déclaré que ce n’était pas l’intention du gouvernement. “Nous voulons nous assurer que nous obtenons un groupe de touristes intellectuellement haut de gamme qui sont bien informés et conscients de nos besoins et caractéristiques uniques”, a-t-il déclaré.

Elsa Foster, 44 ans, une entraîneuse personnelle américaine vivant en Écosse, a fait une excursion en VTT au Bhoutan avec un groupe d’amis en 2018. Après une journée de visites dans la capitale du Bhoutan, Thimphu, ils se sont lancés dans un hors route de sept jours. itinéraire. aventure, faire du vélo à travers des vallées isolées et des villages de montagne. Mme Foster a dit qu’il était très pratique de demander à leur voyagiste de réserver les hôtels, car ils séjournaient dans un endroit différent chaque nuit.

“J’ai vraiment aimé la façon dont tout était organisé et emballé avec l’ancien système de frais, tout ce que vous aviez à faire était de vous présenter”, a-t-il déclaré. “Mais pour payer 200 dollars en plus de toutes les autres dépenses, il faut être assez riche et c’est dommage que le Bhoutan devienne inaccessible aux jeunes qui ne pourront pas se le permettre”.

Le gouvernement espère que la nouvelle politique aura l’effet inverse, en faisant appel à une démographie plus large. “Tout ce que nous voulons dire, c’est d’accueillir avec un cœur très ouvert toutes les personnes et les visiteurs potentiels qui souhaitent visiter et découvrir le caractère unique que nous avons à offrir”, a déclaré le Dr Tshering. “Ensuite, nous veillerons à ce que le visiteur obtienne la valeur de l’argent dépensé au Bhoutan.”

Les États-Unis étaient l’un des principaux marchés touristiques du royaume avant la pandémie, derrière l’Inde et le Bangladesh, avec 13 016 Américains en visite en 2019 séjournant en moyenne 10 nuits, selon le Conseil du tourisme du Bhoutan.

Karma Tshering, spécialiste de la conservation de l’environnement et de l’écotourisme, a déclaré que le gouvernement devrait utiliser l’augmentation de la taxe sur le tourisme pour atteindre ses objectifs de durabilité, qui pourraient inclure l’investissement dans les sentiers de randonnée, les services en bordure de route et la formation et le soutien aux prestataires de services touristiques.

Il craint que sans la politique de dépenses minimales, “qui aide nos prestataires de services à gagner un revenu minimum pour soutenir leurs services, nos gens seront laissés aux touristes pour négocier et réduire les prix”, a déclaré Tshering, ajoutant qu’il pourrait y avoir “un impact de la chaîne dans la fourniture de services de qualité et d’expériences de haut niveau ».

Certains secteurs voient une opportunité dans le changement. Sonam Wangchuk, président de l’Association des hôtels et restaurants du Bhoutan, a déclaré que l’amendement était attendu depuis longtemps et qu’il apportera des changements positifs où tous les hôtels et restaurants auront les mêmes chances.

“Je suppose que maintenant c’est la survie du plus apte, où maintenant vous devez retrousser vos chaussettes et devenir entrepreneur”, a-t-il déclaré. “Le vieux temps où les affaires frappaient à votre porte est révolu, donc plus nous travaillerons, plus ce sera prometteur.”

Chencho Dema a contribué aux reportages de Kansas City, Mo.

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