Une forme de mort « réversible » ?  Des scientifiques font revivre des cellules dans des organes de porcs morts.

Une forme de mort « réversible » ? Des scientifiques font revivre des cellules dans des organes de porcs morts.

Les cochons étaient morts dans le laboratoire depuis une heure : aucun sang ne circulait dans leur corps, leur cœur était immobile, leurs ondes cérébrales plates. Un groupe de scientifiques de Yale a ensuite injecté une solution sur mesure dans les corps des porcs morts avec un appareil similaire à une machine de circulation extracorporelle.

Ce qui s’est passé ensuite ajoute des questions à ce que la science considère comme le mur entre la vie et la mort. Bien que les porcs n’aient en aucun cas été considérés comme conscients, leurs cellules apparemment mortes ont ressuscité. Leurs cœurs ont commencé à battre lorsque la solution, que les scientifiques ont appelée OrganEx, a circulé dans leurs veines et leurs artères. Les cellules de leurs organes, y compris le cœur, le foie, les reins et le cerveau, ont repris leurs fonctions et les animaux ne se sont jamais raidis comme un cochon mort typique.

D’autres porcs, morts depuis une heure, ont été traités à l’ECMO, une machine qui pompe le sang dans leur corps. Ils se sont raidis, leurs organes sont devenus enflés et endommagés, leurs vaisseaux sanguins se sont effondrés et ils avaient des taches violettes sur le dos où le sang s’accumulait.

Le groupe a rendu compte de ses résultats mercredi dans Nature.

Les chercheurs disent que leurs objectifs sont d’augmenter un jour l’approvisionnement en organes humains pour la transplantation en permettant aux médecins d’obtenir des organes viables longtemps après la mort. Et ils disent qu’ils espèrent que leur technologie pourrait également être utilisée pour prévenir de graves dommages au cœur après une crise cardiaque dévastatrice ou au cerveau après un accident vasculaire cérébral majeur.

Mais les résultats ne sont qu’une première étape, a déclaré Stephen Latham, un bioéthicien de l’Université de Yale qui a travaillé en étroite collaboration avec le groupe. La technologie, a-t-il souligné, est “loin d’être utilisée chez l’homme”.

Le groupe, dirigé par le Dr Nenad Sestan, professeur de neurosciences, de médecine comparée, de génétique et de psychiatrie à la Yale School of Medicine, a été stupéfait par sa capacité à raviver les cellules.

“Nous ne savions pas à quoi nous attendre”, a déclaré le Dr David Andrijevic, également neuroscientifique à Yale et l’un des auteurs de l’article. “Tout ce que nous avons restauré était incroyable pour nous.”

D’autres non associés au travail ont été tout aussi étonnés.

“C’est incroyable, ahurissant”, a déclaré Nita Farahany, professeur de droit à Duke qui étudie les implications éthiques, juridiques et sociales des technologies émergentes.

Et, a ajouté le Dr Farahany, les travaux soulèvent des questions sur la définition de la mort.

“Nous supposons que la mort est une chose, c’est un état d’être”, a-t-il déclaré. « Existe-t-il des formes de mort réversibles ? Ou non?”

Le travail a commencé il y a quelques années lorsque le groupe a fait une expérience similaire sur le cerveau de porcs morts d’un abattoir. Quatre heures après la mort des porcs, le groupe a infusé une solution de type OrganEx qu’ils ont appelée BrainEx et a découvert que les cellules cérébrales qui auraient dû être mortes pouvaient être réanimées.

Cela les a amenés à demander s’ils pouvaient faire revivre un corps entier, a déclaré le Dr Zvonimir Vrselja, un autre membre de l’équipe de Yale.

La solution OrganEx contenait des nutriments, des anti-inflammatoires, des médicaments pour prévenir la mort cellulaire, des bloqueurs nerveux (substances qui atténuent l’activité des neurones et empêchent toute chance que les porcs reprennent conscience) et une hémoglobine artificielle mélangée au propre sang de chaque animal. .

Lors du traitement des porcs morts, les chercheurs ont pris des précautions pour s’assurer que les animaux ne souffraient pas. Les porcs ont été anesthésiés avant le sacrifice en arrêtant leur cœur, et une anesthésie profonde s’est poursuivie tout au long de l’expérience. De plus, les bloqueurs nerveux de la solution OrganEx empêchent les nerfs de se déclencher pour s’assurer que le cerveau n’est pas actif. Les chercheurs ont également réfrigéré les animaux pour ralentir les réactions chimiques. Les cellules cérébrales individuelles étaient vivantes, mais il n’y avait aucune preuve d’une activité nerveuse globale organisée dans le cerveau.

Il y a eu une découverte surprenante : les porcs traités avec OrganEx ont secoué la tête lorsque les chercheurs ont injecté une solution de contraste d’iode pour l’imagerie. Le Dr Latham a souligné que même si la raison du mouvement était inconnue, rien n’indiquait que le cerveau était impliqué.

Yale a déposé une demande de brevet sur la technologie. La prochaine étape, a déclaré le Dr Sestan, sera de voir si les organes fonctionnent correctement et peuvent être transplantés avec succès. Quelque temps plus tard, les chercheurs espèrent tester si la méthode peut réparer les cœurs ou les cerveaux endommagés.

La revue Nature a demandé à deux experts indépendants de commenter l’étude. Dans l’une, le Dr Robert Porte, chirurgien transplantologue à l’Université de Groningen aux Pays-Bas, a discuté de l’utilisation potentielle du système pour élargir le pool d’organes disponibles pour la transplantation.

Lors d’un entretien téléphonique, il a expliqué qu’OrganEx pourrait être utilisé à l’avenir dans des situations où les patients ne sont pas en état de mort cérébrale mais blessés au cerveau au point que le maintien de la vie est inutile.

Dans la plupart des pays, a déclaré le Dr Porte, il existe une politique « sans contact » de cinq minutes après l’arrêt du ventilateur et avant que les organes ne soient prélevés par les chirurgiens transplanteurs. Mais, a-t-il dit, “avant de vous précipiter dans la salle d’opération, il y aura des minutes supplémentaires”, à quel point les organes peuvent être tellement endommagés qu’ils ne sont plus utilisables.

Et parfois, les patients ne meurent pas immédiatement lorsque le système de survie est arrêté, mais leur cœur bat trop faiblement pour que leurs organes restent en bonne santé.

“Dans la plupart des pays, les équipes de transplantation attendent deux heures” pour que les patients meurent, a déclaré le Dr Porte. Donc, dit-il, si le patient n’est pas encore mort, ils n’essaient pas de récupérer les organes.

En conséquence, 50 à 60% des patients décédés après l’arrêt du système de survie et dont les familles souhaitaient faire don de leurs organes ne peuvent pas être donneurs.

Si OrganEx pouvait redonner vie à ces organes, a déclaré le Dr Porte, l’effet “serait énorme” – une augmentation considérable du nombre d’organes disponibles pour la transplantation.

L’autre commentaire provenait de Brendan Parent, avocat et éthicien qui est directeur de l’éthique et de la recherche sur les politiques de transplantation à la Grossman School of Medicine de l’Université de New York.

Dans une interview téléphonique, il a discuté de ce qu’il a qualifié de “questions difficiles sur la vie et la mort” soulevées par OrganEx.

“Selon la définition médicale et légale acceptée de la mort, ces porcs étaient morts”, a déclaré Parent. Mais, a-t-il ajouté, “une question cruciale est : quelle fonctionnalité et quel type de fonctionnalité changerait les choses ?”

Les cochons seraient-ils encore morts si le groupe n’utilisait pas de bloqueurs de nerfs dans leur solution et si leur cerveau fonctionnait à nouveau ? Cela créerait des problèmes éthiques si l’objectif était de préserver les organes pour la transplantation et que les porcs reprennent un certain degré de conscience au cours du processus.

Mais la restauration des fonctions cérébrales pourrait être l’objectif si le patient a subi un accident vasculaire cérébral grave ou s’est noyé.

“Si nous voulons amener cette technologie à un point où elle peut aider les gens, nous allons devoir voir ce qui se passe dans le cerveau sans bloqueurs nerveux”, a déclaré Parent.

Selon lui, la méthode devrait éventuellement être testée chez des personnes qui pourraient en bénéficier, comme des victimes d’accidents vasculaires cérébraux ou de noyade. Mais cela nécessiterait beaucoup de réflexion de la part des éthiciens, des neurologues et des neuroscientifiques.

“Comment y arriver va être une question cruciale”, a déclaré Parent. « Quand les données dont nous disposons justifient-elles de franchir ce pas ? »

Un autre problème est les implications que OrganEx pourrait avoir pour la définition de la mort.

Si OrganEx continue de montrer que la période de temps après la privation de sang et d’oxygène avant laquelle les cellules ne peuvent pas récupérer est beaucoup plus longue qu’on ne le pensait auparavant, alors il doit y avoir un changement dans le moment où l’on détermine qu’une personne est morte.

“C’est bizarre, mais pas différent de ce que nous avons vécu avec le développement des ventilateurs”, a déclaré Parent.

“Il y a toute une population de personnes qui, à une autre époque, auraient pu être qualifiées de mortes”, a-t-il déclaré.

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