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JetBlue Airways a conclu jeudi un accord pour racheter Spirit Airlines, une fusion qui pourrait remodeler l’industrie du transport aérien en faisant pression sur les quatre transporteurs dominants du pays.

L’accord, qui valorise Spirit à 3,8 milliards de dollars, créerait la cinquième compagnie aérienne du pays, avec plus de 10% de part de marché, derrière United Airlines, qui détient près de 14% de part de marché. Delta Air Lines et Southwest Airlines contrôlent chacune plus de 17 %, tandis qu’American Airlines en détient plus de 18 %.

La fusion devrait faire l’objet d’une enquête approfondie de la part des régulateurs antitrust de l’administration Biden, qui ont adopté une position agressive contre la consolidation des entreprises, en particulier dans les secteurs déjà dominés par quelques entreprises. Compte tenu de cette réalité, le cadre supérieur de JetBlue a cherché à présenter l’accord Spirit comme un moyen de rendre son industrie plus compétitive, plutôt que moins.

“Notre argument est clair : la meilleure chose que nous puissions faire aux États-Unis pour créer une industrie plus compétitive est de permettre à JetBlue de se développer”, a déclaré Robin Hayes, directeur général de la société, dans une interview.

L’accord est une victoire pour JetBlue, qui a bâclé une offre concurrente: Frontier Airlines et Spirit ont annulé un accord de fusion mercredi après que Spirit ait eu du mal à persuader ses actionnaires de soutenir l’offre, qui était inférieure à celle de JetBlue d’environ 1 milliard de dollars.

JetBlue et Spirit ont déclaré qu’ils s’attendaient à obtenir l’approbation de l’accord des actionnaires de Spirit cet automne et des régulateurs au début de 2024. Les compagnies aériennes prévoient de conclure la transaction au plus tard au premier semestre 2024 et de commencer à fonctionner comme une seule compagnie aérienne au premier semestre. . de 2025.

Mais la fusion pourrait être difficile à réaliser. Les régulateurs ont déjà poursuivi JetBlue et American pour un partenariat dans les aéroports de Boston et de New York. Et mercredi, la Federal Trade Commission a intenté une action en justice pour bloquer l’acquisition par le géant des médias sociaux Meta d’une petite entreprise de réalité virtuelle, Within.

Pour faire face à l’examen réglementaire, JetBlue a déclaré qu’il se départira de manière préventive de certains aéroports où lui et Spirit ont une forte présence. Une préoccupation majeure dans les fusions de compagnies aériennes est qu’elles peuvent amener une compagnie à dominer dans certains aéroports ou sur des routes particulières, ce qui lui permet d’étouffer la concurrence et d’augmenter les tarifs pour certains voyageurs. Si les régulateurs empêchent l’acquisition, JetBlue paiera à Spirit 70 millions de dollars et les actionnaires de Spirit 400 millions de dollars.

“L’industrie du transport aérien est ridiculement concentrée et a été et continue d’être un domaine d’intérêt légitime pour le ministère de la Justice”, a déclaré Bill Baer, ​​un chercheur invité à la Brookings Institution qui dirigeait la division antitrust du département dans l’administration de Obama.

Alors que les entreprises impliquées dans des fusions avec des concurrents directs soutiennent généralement que les combinaisons augmenteront la concurrence et profiteront aux consommateurs, a déclaré Baer, ​​elles ne fonctionnent généralement pas de cette façon. Les termes de l’accord JetBlue-Spirit suggèrent que les compagnies aériennes se préparent à une bataille difficile, a-t-il déclaré.

Dans le cadre de l’accord, JetBlue acquerrait Spirit pour au moins 33,50 $ par action en espèces, soit bien plus que le prix actuel de Spirit. Les actions de Spirit ont terminé jeudi en hausse de moins de 6% à 25,66 dollars par action, reflétant le scepticisme à l’égard de l’accord. Pendant ce temps, les actions de Frontier ont grimpé de plus de 20% jeudi.

JetBlue a déclaré qu’il verserait aux actionnaires de Spirit 2,50 dollars par action dès l’approbation de l’accord et l’équivalent de 10 cents par action par mois l’année prochaine, une incitation à les garder à bord pendant ce qui pourrait être un long processus. Si l’accord n’est pas conclu d’ici 2024, sa valeur pourrait atteindre 34,15 dollars par action.

La compagnie aérienne combinée serait basée à New York et dirigée par M. Hayes. Il aurait 458 avions, 34 000 employés et environ 77 millions de clients, ont indiqué les compagnies aériennes.

JetBlue a déclaré qu’il s’attendait à des économies annuelles de 600 à 700 millions de dollars en répartissant les coûts fixes sur une grande entreprise. Sur la base des chiffres de 2019, les revenus annuels de la compagnie aérienne combinée devraient être d’environ 11,9 milliards de dollars.

Après des années de faillites et de consolidation, l’industrie du transport aérien s’était pour l’essentiel stabilisée au début des années 2010, les quatre grandes compagnies aériennes contrôlant la majeure partie du marché. En 2016, JetBlue a perdu une guerre d’enchères pour Virgin America contre Alaska Airlines.

L’acquisition de Spirit aiderait JetBlue à étendre sa présence dans des villes telles que Fort Lauderdale et Orlando en Floride, San Juan à Porto Rico et Los Angeles. La compagnie aérienne a également déclaré qu’elle espérait se développer dans les aéroports centraux des plus grandes compagnies aériennes, notamment Las Vegas, Dallas, Houston, Chicago, Detroit, Atlanta et Miami, une stratégie conçue en partie pour convaincre les régulateurs antitrust qui sont impatients d’en voir plus. . concurrence dans les aéroports où une ou deux compagnies aériennes contrôlent la majorité des portes et des vols.

Mais même si l’accord est conclu avec succès, les fusions de compagnies aériennes sont notoirement difficiles, nécessitant la fusion de syndicats, des systèmes informatiques parfois obsolètes et incompatibles, des flottes d’avions incompatibles et des cultures d’entreprise disparates.

“La fusion sera une étude de cas dans la malédiction du vainqueur”, a déclaré Erik Gordon, professeur de commerce à l’Université du Michigan. “JetBlue devra faire face à des années de cauchemars en essayant d’intégrer des avions, des systèmes et des cultures provenant de différentes planètes.”

Lorsque American et US Airways ont fusionné il y a une dizaine d’années, il a fallu quatre ans et demi pour négocier un contrat unique pour les mécaniciens, les travailleurs de piste et les autres employés représentés par le Transportation Workers Union of America, a déclaré Gary Peterson, directeur de la division aérienne. du syndicat. division.

“Combiner des groupes de travail, c’est comme combiner les Mets et les Yankees en une seule organisation”, a-t-il déclaré.

M. Peterson a déclaré que les passagers et les travailleurs étaient généralement perdants dans de telles combinaisons, mais que le syndicat se battrait pour protéger les travailleurs au fur et à mesure de la fusion.

Sara Nelson, présidente de la Flight Attendants Association-CWA, qui représente les agents de bord de 19 compagnies aériennes, dont Spirit, a déclaré que son syndicat ne soutiendrait l’accord que si les agents de bord partageaient leurs avantages.

“Notre travail consiste à améliorer les conditions des travailleurs et à être stratégiques sur la façon dont nous le faisons”, a-t-il déclaré dans un communiqué.

L’accord JetBlue-Spirit intervient au milieu d’un mécontentement généralisé à l’égard de l’industrie du transport aérien, qui a eu du mal à suivre une reprise de la demande de voyages au cours de l’année écoulée.

Le ministère des Transports a récemment déclaré avoir reçu plus de deux fois plus de plaintes concernant des remboursements, des retards, des annulations et d’autres problèmes de la part des compagnies aériennes en mai qu’au même mois en 2019, malgré moins de personnes voyageant. En avril, le département a reçu plus de trois fois plus de plaintes qu’avant la pandémie.

Alors que JetBlue se classe au premier rang en termes de satisfaction client, Spirit compte moins de fans. Et les deux compagnies aériennes ont eu du mal à fonctionner correctement lors de la récente reprise. Environ 68% des vols de Spirit et un peu plus de 62% de ceux de JetBlue étaient à l’heure cette année jusqu’en mai, selon le ministère des Transports. Spirit s’est classé septième et JetBlue s’est classé dixième parmi les compagnies aériennes américaines pour la ponctualité au cours de cette période. Spirit s’est considérablement amélioré à cet égard ces derniers mois, mais JetBlue seulement légèrement, selon FlightAware, un fournisseur de données aéronautiques.

Certains experts ont contesté l’affirmation des compagnies aériennes selon laquelle l’accord profiterait aux consommateurs, arguant que JetBlue ne serait pas en mesure de maintenir les coûts aussi bas que Spirit, connu dans l’industrie comme un transporteur à très bas prix.

“Nous n’avons pas encore vu de fusion de compagnies aériennes aux États-Unis au cours des 30 dernières années qui ait été bonne pour les consommateurs, bonne pour la main-d’œuvre et même bonne pour les villes et les régions dans lesquelles elles opèrent”, a déclaré William J. McGee, un chercheur principal dans le domaine de l’aviation et des voyages au American Economic Liberties Project, qui fait pression pour des politiques et une application antitrust plus strictes.

L’accord Spirit et JetBlue pourrait inspirer d’autres compagnies aériennes à fusionner pour rester compétitives, a déclaré Helane Becker, directrice générale et analyste principale chez Cowen, une banque d’investissement. “Si cette transaction devait se concrétiser, cela pourrait encourager les petites compagnies aériennes, en particulier les compagnies aériennes régionales, à envisager de fusionner”, a-t-il déclaré.

JetBlue et Spirit ont déclaré qu’ils continueraient à fonctionner de manière indépendante, avec des programmes de fidélité et des comptes clients inchangés, jusqu’à ce que la fusion soit terminée.

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