L'économie souterraine de WeChat

L’économie souterraine de WeChat

Pour une application comptant plus d’un milliard d’utilisateurs, WeChat ne fait pas une très bonne première impression.

Lorsque j’ai ouvert WeChat pour la première fois lors de l’orientation des étudiants de première année à l’Université de l’Indiana (IU), j’ai été choqué de voir à quel point c’était désordonné. Le design avait l’air daté, trempé dans une horrible nuance de vert. Le streaming multimédia était limité aux photos de faible qualité pour des raisons que je ne comprenais pas. Même la navigation de base était illogique et déroutante. Je savais déjà que WeChat était la pierre angulaire de la vie en ligne chinoise, sans doute l’application la plus puissante au monde. C’était?

Pour la plupart des étudiants non chinois, WeChat est relativement inconnu. Les seules personnes non chinoises qui l’utilisent sont généralement celles qui ont un lien spécifique avec la Chine. Au fur et à mesure que j’apprenais davantage la langue et que je devenais plus ancré dans la vie étudiante chinoise locale, WeChat est devenu un portail vers un Bloomington alternatif, où des milliers de Chinois du sud de l’Indiana se réunissent pour créer leurs propres communautés sociales et économies complètement indépendantes via les canaux WeChat.

À la base, WeChat est une application de messagerie et de médias sociaux qui inclut les fonctionnalités de presque toutes les applications actuellement sur votre téléphone. Pour les utilisateurs qui ne résident pas en Chine, WeChat peut simplement servir d’application de messagerie pour contacter des amis qui vivent actuellement en Chine. Le reste des nombreuses autres fonctionnalités de WeChat se trouvent sous “Découvrir” et “Moi”. La section Découvrir comprend le flux des médias sociaux, les comptes vérifiés des entreprises et des particuliers, et des milliers de mini-programmes qui agissent comme des applications dans WeChat, allant de la location de vélos et des achats en ligne aux voyages et à la livraison de colis. Alors que la plupart des entreprises et des applications représentées sont chinoises, de grandes marques comme Airbnb, Lego, Yves Saint Laurent, Aldi, Air New Zealand et des milliers d’autres marques étrangères utilisent ces mini-programmes pour se connecter directement avec leurs clients chinois, ce qui permet à un pour contourner complètement le site Web de l’entreprise pour naviguer ou passer des commandes.

La véritable puissance de WeChat réside dans l’onglet “Moi” du portefeuille, qui combine les comptes bancaires des utilisateurs, les cartes d’identité et, plus récemment, les informations de santé. Avec toutes ces informations intégrées directement dans les fonctionnalités de WeChat, les capacités de l’application s’étendent à presque tous les services imaginables. Il s’agit notamment (mais sans s’y limiter) des livraisons de nourriture, des locations de vélos, des billets de train, des factures de services publics, des certificats de santé, des achats de voitures, des investissements, des dons de bienfaisance et des milliers d’applications miniatures qui étendent les capacités de WeChat à presque tous les services imaginables. Payer dans les magasins physiques est aussi simple que de scanner le code QR du caissier ou d’enregistrer le code-barres de votre compte WeChat pour qu’il soit scanné par le lecteur de code-barres.

Si vous n’avez pas exploré WeChat, utiliser une seule application pendant la majeure partie de votre temps d’écran peut sembler absurde. Mais en Chine, ce type d’interopérabilité profonde est pris pour acquis.

Au cours de ma première année à l’Université de l’Indiana, j’ai été exclu de nombreuses fonctionnalités que WeChat avait à offrir car je n’avais pas de compte bancaire chinois en plus de posséder la version internationale de l’application. (Pour des raisons de confidentialité des données, WeChat téléchargé en dehors de la Chine est légèrement différent et manque de nombreuses fonctionnalités par rapport à la version nationale.) Et surtout, il lui manquait également la capacité de lire suffisamment de chinois pour comprendre les fonctionnalités.

En 2018, j’ai eu l’opportunité de voyager en Chine pour la première fois alors que j’étudiais à l’étranger à l’Université Tsinghua de Pékin. Vivre WeChat comme plus qu’une simple application de messagerie et de médias sociaux m’a fait comprendre à quoi pourrait ressembler une véritable commodité numérique. De l’ouverture automatique d’un menu de restaurant après que l’application me géo-localise, à la mise en place de toutes mes options de transport de A à B sur un seul écran, WeChat a rationalisé ma vie numérique en presque une seule application. Être immergé dans le monde de WeChat a pris un certain temps pour s’y habituer. Par exemple, l’absence totale d’interaction avec les serveurs dans les restaurants., À l’exception de l’entrée et de la sortie de la nourriture, c’était une nouvelle expérience car toutes les commandes et tous les paiements étaient effectués via WeChat. La numérisation des codes QR WeChat est devenue aussi courante qu’une poignée de main, et il y avait une discussion de groupe pour chaque combinaison de classe, d’occasion et de groupe d’amis.

De retour de Chine pour la première fois et découvrant les merveilles de WeChat, j’étais déterminé à m’exposer à davantage de scènes sociales et culturelles chinoises à Bloomington. En scannant certains des codes QR communautaires trouvés dans les vitrines des nombreux magasins et restaurants chinois de Bloomington avec des liens vers leurs “chaînes”, mon flux a été rapidement rempli de messages d’événements locaux, de newsletters d’agriculteurs chinois locaux, de ventes de voitures de luxe d’occasion, et des menus du jour pour d’innombrables restaurants.

Grâce aux recommandations d’amis et à une multitude de captures d’écran QR soumises, j’ai trouvé le confort ultime à la chinoise à Bloomington. Je pouvais me faire livrer des milk-shakes à la noix de coco frais et des boulettes de viande bien chaudes directement sur mon bureau dans la bibliothèque en 15 minutes, suggérant qu’il y avait une grande opération de fabrication de milk-shake et de boulettes de viande dans l’un des dortoirs à proximité. Quand j’ai essayé d’en savoir plus sur la cuisine virtuelle, la fille dans un sac à dos Hello Kitty qui m’a apporté le milkshake est partie aussi vite qu’elle est arrivée.

Au fur et à mesure que mon chinois s’améliorait et que je m’impliquais davantage dans la vie étudiante centrée sur WeChat sur le campus, j’ai lentement commencé à comprendre pourquoi WeChat est essentiel pour les Chinois vivant à l’étranger. En plus de la communication évidente avec les amis et la famille restés au pays, WeChat fournit aux Chinois d’outre-mer un lien direct vers de nombreux conforts qui leur manquent chez eux. Comme les groupes Facebook qui s’adressent aux expatriés et expatriés américains, WeChat fournit également un réseau de soutien avec accès à des services tels que l’aide à la déclaration de revenus aux États-Unis et la thérapie en mandarin. Pour moi, cela a fourni un moyen de rester connecté à la Chine à une époque où la Chine ne pouvait pas être plus insaisissable.

Après avoir obtenu mon diplôme de l’Université de l’Indiana, j’ai déménagé à Munich, en Allemagne, où je travaille à plein temps dans le conseil. Une recherche rapide dans les différents comptes officiels et une conversation rapide avec certains des demandeurs de visa chinois faisant la queue avec moi au bureau des étrangers ont rapidement ouvert un autre monde secret WeChat à Munich, rempli de groupes d’expatriés, de services de livraison d’épicerie, d’immigration allemande. avocats, et oui, plus de marchands de boulettes.

Pour certains membres de la communauté internationale, l’attrait de WeChat pour les Occidentaux peut être inquiétant. WeChat, qui respecte strictement les lois chinoises sur la sécurité des données, utilise les serveurs de sa société mère, Tencent, pour détecter automatiquement certains mots-clés ou images sensibles dans le contenu qui empêchent les utilisateurs de diffuser des sujets considérés comme sensibles au Parti communiste chinois. Cela se fait souvent sans que l’expéditeur ou le destinataire ne sache qu’il a été censuré. Surtout, les données Tencent transmises entre deux comptes non enregistrés en Chine n’ont pas à respecter les lois sur la sécurité Internet de la Chine continentale, mais la simple possibilité de restrictions d’expression suffit à alarmer certains dirigeants. L’Inde a déjà interdit l’application en réponse à ces préoccupations, et les États-Unis ont évolué dans la même direction, bien que l’approche de l’administration Biden sur la question reste floue.

Mais si WeChat tombe en panne aux États-Unis, nous perdrons plus qu’une simple application. La nature écrasante de WeChat est le reflet de la culture chinoise elle-même : opportuniste et construite sur un chaos ordonné. WeChat me donne l’impression d’être en phase avec le monde de langue chinoise, ce qui rend les messages de spam promotionnels constants qui remplissent mes discussions de groupe et le flux social massif et sournois de l’application valent la peine d’être lus. C’est un avant-goût de la commodité technologique chinoise et un billet pour le monde caché de la communauté et de l’économie chinoises à l’étranger. Et bien que j’apprécie les services de livraison secrets et les invitations à des événements, je suis très reconnaissant à WeChat d’avoir accru ma propre compréhension culturelle et de m’avoir donné une dose quotidienne de la vie en Chine, un pays dans lequel j’espère vraiment retourner un jour.

Aaron Corbett est récemment diplômé de l’Université de l’Indiana et vit actuellement à Munich, en Allemagne.

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