Des luttes intestines et des accusations de vote obstruent le plus grand office de tourisme du Mississippi

Des luttes intestines et des accusations de vote obstruent le plus grand office de tourisme du Mississippi

GULFPORT – Le plus grand office de tourisme de l’État est une fois de plus pris dans le collimateur des luttes intestines entre les membres du conseil de surveillance du comté de Harrison.

Coastal Mississippi, un office du tourisme financé par les contribuables, est chargé de commercialiser l’ensemble de la côte du Golfe en tant que destination pour les comtés de Jackson, Hancock et Harrison. Mais pour la deuxième fois depuis septembre, les superviseurs du comté de Harrison sont au centre d’un conflit qui pourrait affecter la capacité de l’agence de tourisme à faire des affaires.

La commission du tourisme, qui supervise les dépenses du bureau, n’a pas de président clair, car les dirigeants du comté de Harrison se disputent publiquement pour nommer le poste. Le désaccord a donné lieu à des allégations de racket de vote et de faveurs pour des amis d’un côté et à des allégations d’ignorance de la lettre de la loi de l’autre.

La dernière vague de drames survient alors que Coastal Mississippi se prépare à recevoir plus de 6 millions de dollars en financement de l’American Rescue Plan Act, alloué par l’État.

“La côte du Mississippi est vitale pour le marketing touristique et pas seulement pour les trois comtés côtiers”, a déclaré le sénateur Scott DeLano, R-Biloxi, qui soutient depuis longtemps la collaboration des trois comtés côtiers.

“Il est extrêmement important que l’ensemble de l’État du Mississippi comprenne que le front de mer du Mississippi représente une grande partie des dépenses touristiques dans notre État et l’importance d’avoir la stabilité au sein de ce conseil et de travailler en collaboration.”

Mais la stabilité n’a pas duré plus de quelques mois à la fois.

Ces dernières semaines, quatre employés du bureau de Coastal Mississippi ont démissionné. En septembre, le directeur de Coastal Mississippi pendant plus de trois ans est parti brusquement. En octobre, Mississippi Today a rapporté que Coastal Mississippi pourrait cesser d’exister, car les casinos locaux et les chefs d’entreprise craignaient que le comté de Harrison ne se retire de l’accord à trois comtés qui leur permet de mettre en commun leurs ressources pour commercialiser la région.

Ces mêmes dirigeants attribuent à la présidente de la commission du tourisme de l’époque, Brooke Shoultz, le mérite d’avoir aidé les dirigeants du comté à traverser les troubles qui ont eu lieu l’automne dernier et d’avoir accueilli la nouvelle directrice exécutive de Coastal Mississippi, Judy Young.

“Nous soutenons à l’unanimité le travail que Brooke a fait pour nous amener franchement du bord de l’effondrement à un endroit beaucoup plus stable”, a déclaré Jonathan Jones, directeur général de Harrah’s Gulf Coast, lors d’une réunion des superviseurs du comté de Harrison à Gulfport mardi. .

Le mandat de Shoultz a pris fin le 1er juillet. Il a dit qu’il avait l’intention de conserver son poste. Les commissaires au tourisme ont entériné à l’unanimité sa réélection, avec deux absents, lors d’un meeting sur la côte du Mississippi le 26 mai. Mais le conseil du comté de Harrison a l’autorité ultime sur qui est nommé.

Le mois dernier, la superviseure du comté de Harrison, Connie Rockco, est venue au conseil d’administration en disant que Shoultz ne voulait pas être réélu. Rockco a proposé de nommer un nouveau président avec son choix : Thomas Sherman, un distributeur d’alcool basé à Biloxi. Le conseil a voté 3-2 pour approuver Sherman.

Lors de la réunion de mardi à Gulfport, Shoultz s’est présenté devant les superviseurs pour demander à être reconduit. Il avait le soutien public de sept exploitants de casinos de la côte du Golfe et du comité exécutif du Gulf Coast Business Council, qui ont tous signé des lettres soutenant son leadership.

Shoultz a déclaré que les commentaires précédents sur le fait de ne pas vouloir remplir un autre mandat en tant que président remontaient à des mois et à une époque où l’agitation était élevée et où elle voyageait pour s’occuper de sa mère malade.

“Et puis nous avons embauché Judy Young, qui a été un PDG et un professionnel exceptionnel”, a déclaré Shoultz lors de la réunion des superviseurs à Gulfport. “Les choses ont changé. Et c’est devenu un endroit agréable. Nous faisions de vraies réformes et allions vraiment dans la bonne direction, en faisant en sorte que le conseil d’administration soit davantage un conseil de surveillance plutôt qu’une gestion au jour le jour.

Rockco a soutenu que malgré le vote de la commission du tourisme, Shoultz n’avait pas suffisamment informé les superviseurs qu’elle souhaitait être réintégrée et que la nouvelle nomination devait être maintenue.

La superviseure du comté de Harrison, Rebecca Powers, a déclaré qu’elle avait été prise au dépourvu par l’appel de Rockco à nommer Sherman. Elle a contesté le choix, affirmant qu’il était un ami proche d’un autre membre de la commission du tourisme, Kim Fritz, et de son mari.

Fritz haleta de manière audible depuis son siège dans le public.

“Il s’agit d’accumuler des votes et c’est tout”, a déclaré Powers lors de la réunion. “Désolé, je dois dire la vérité. Vous méritez de connaître la vérité », a-t-il déclaré à la foule. “Ça c’est ridicule”.

Rockco a défendu son choix, qualifiant Sherman de vétéran de l’hôtellerie qui est excité et prêt à assumer le travail et qui a été assez approuvé.

“Vous pouvez jeter le livre de règles si vous le souhaitez”, a déclaré Rocko. “Mais ce sont les règles et les règlements et cela ne semble pas avoir d’importance si quelqu’un ne s’en tire pas.”

Aucune mesure n’a été prise lors de la réunion du conseil d’administration cette semaine : les superviseurs attendent que le procureur général de l’État clarifie le libellé de leur charte avant de prendre d’autres décisions de nomination. Cela met Shoultz et Sherman dans les limbes.

“Le tourisme était en quelque sorte un brillant exemple de la façon dont la région peut se rassembler pour se commercialiser”, a déclaré Ashley Edwards, président et chef de la direction du Gulf Coast Business Council. “Les difficultés auxquelles cette structure continue de faire face semblent entourer une sorte de politique interne dans les conseils de comté.”

La côte du Mississippi est financée par une taxe de 2 à 3 % sur les séjours à l’hôtel dans les comtés de Harrison, Jackson et Hancock. Dans un rapport budgétaire du comté de Harrison publié à la fin de l’année dernière, Coastal Mississippi a déclaré environ 5,2 millions de dollars dans son budget provenant des impôts.

La majeure partie de ces recettes fiscales, environ 80% du financement de Coastal Mississippi, provient des casinos et des hôtels du comté de Harrison. En conséquence, le comté de Harrison possède le plus grand bloc de vote au sein du conseil des commissaires qui approuve les dépenses de la côte du Mississippi.

Rich Westfall, un ancien exploitant de casino, a terminé son mandat de huit ans à la commission du tourisme l’année dernière. Vers les dernières années de son mandat, dit-il, il a remarqué plus de luttes de pouvoir.

“Nous ne devrions pas nous soucier de qui vote pour quoi et qui dirige et qui ne dirige pas et où est le pouvoir”, a déclaré Westfall. «Nous devons nous soucier du nombre de personnes dans les chambres d’hôtel et du nombre de personnes visitant le Mississippi. Si le tourisme va à la côte, le tourisme au Mississippi aussi.”

Le comté de Harrison a une réunion régulière des superviseurs à Biloxi lundi. Coastal Mississippi aura sa réunion régulière avec les commissaires au tourisme à la fin du mois.

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